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《平面国》

来源:  发布时间:2021-09-27

很难简单概括《平面国》这本书。它可以是首次解释“维度”概念的科普读物、脑洞大开的科幻小说,或是煞有介事的数学童话、剑走偏锋的精神启蒙,也可以是辛辣讽喻英国维多利亚时代的社会寓言。

这本于1884年横空出世的小书,在第二次工业革命尚未完成的背景下创作而成。当时大众视野中的科学还在和巫术、魔法、占星术混作一团,现代物理学还未诞生,而作者埃德温·A·艾勃特已经在畅想高维空间了。这种大大超前于时代的天才想法,让这本书显出一丝荒诞的气质:仿佛通篇在一本正经地胡说八道,散发着浓浓的英式幽默,有趣、迷人,令人捧腹。也因为其内容过于超前,在爱因斯坦的广义相对论问世之前,几乎无人把《平面国》看成埃德温·A·艾勃特的重要著作。

直到近40年后,在广义相对论的影响下,四维空间迅速成为科学界的“新宠”。1920212日,《自然》杂志上刊登了一篇题为“欧几里得、牛顿和爱因斯坦”的短报,将埃德温·A·艾勃特称为预言第四维度的先知,这本蒙尘之作自此成为无数大师的启蒙之作和众多科幻小说的灵感来源,深刻影响了现当代科学和科幻文学发展。科幻大师艾萨克·阿西莫夫说:“若想理解维度,再没有比《平面国》更好的入门作品了。”卡尔·萨根、斯蒂芬·霍金等科学家都曾在各自著作中谈论本书。再加上《生活大爆炸》中谢尔顿的大力推荐,“平面国”已然成为全球范围内的超级文化符号。

埃德温·A·艾勃特在平面宇宙设定基础上,展开细节详实的“平面国”生活画卷。在题献部分,作者以正方形先生的口吻,描述了对人类不断探索高维空间的憧憬:“写给所有空间中的居民,特别献给H·C。本书的作者是一位谦卑的平面国居民。他一开始只知道二维的世界,后来才有幸被引入三维的空间。作者把这本书献给天空之国的臣民们,希望本书能激励你们不断立下更高的志向,去探索四维、五维甚至六维的秘密。立体人,你们是比作者更高级的物种,愿探索能拓宽你们的想象,并孕育出最少见、最卓越的美德——谦虚。”

在书中的平面国里,各形状居民操心自己的国家社会,就像我们操心自己的日常生活。他们住在平面房子里,通过雾气和光线识别他人,靠彼此触摸识别“角度”区分地位。平面国史上还发生通过染色消除阶级而引发的大事件,比起空间世界的人类历史也不遑多让。

作者埃德温·A·艾勃特(Edwin A. Abbott18381926年),牧师,神学家,数学家,古典文学学者,26岁就任伦敦城市学校的校长,成为英国首相赫伯特·亨利·阿斯奎斯(H.H.Asquith)的老师。《平面国》中不仅有对二维世界出自逻辑与数学角度的构想,尖锐的社会讽刺、对穷人和妇女权益的讨论甚至关于神学的探讨也出现在作者的观照视角中,作者将内容延伸到了意识形态、思想文化以及宗教信仰等层面,拉起读者与那个世界感同身受的某种共鸣。而《平面国》中传递的理性和求知的力量,是其得以传世并在当下仍具有启迪性的精神内核。透过这本书,读者或许可以获取观察世界的新角度,最终获取开启新世界的钥匙。


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